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若问地球上生命力最强的生物是什么?答案是“熊”。但此“熊”非陆地上体型庞大的哺乳类熊科动物,而是体长不超过1毫米,只能通过显微镜观察的,俗称水熊虫(water bear)的缓步动物。它们能适应地球上各种极端环境:抗缺水、超强抗压、超级耐寒和耐热、不畏辐射,也是已知唯一一种能在太空真空环境生存下来的动物,可谓是将自己的防御属性点到最满。换句话说,它们能与太阳同寿,坚持到太阳毁灭的那一天。 而谦卑又不可灭杀的水熊虫似乎不满足于其现有的防御能力,演化出另一种惊人的超能力:装备了一种“荧光防护罩”,可承受致命剂量的紫外线(UV)辐射。值得一提的是,水熊虫的物理(机械)防御方面依然是渣渣,一根手指头就能碾死它。 发表在《生物快报》的一项研究报告称,印度科学研究所的生物化学家桑迪普·埃斯瓦拉帕(Sandeep Eswarappa)团队一直在研究缓步动物门所使用的生存机制,于是在研究所的苔藓里抓了一把标本,回到实验室里筛选出一批水熊虫,然后将水熊虫暴露在一些极端条件下。凑巧实验室里有一台杀菌紫外线灯,因此极端条件里加了紫外线照射。 相信大家都晒过被子,晒被子就是借助太阳强烈的紫外线照射达到除螨、消毒杀菌的作用。其原理是:细菌在其细胞中具有核,并且控制遗传信息的DNA存在于其中。当用紫外线(波长260nm)照射细菌时,它们作用在细菌细胞内的DNA上并引起光化学反应,从而导致细胞枯萎和死亡。通常情况下,紫外线灯的剂量为每平米1000焦耳,就能在5分钟内杀死细菌和蛔虫。 结果团队神奇发现,“Hypsibius exemplaris”水熊虫可以在紫外线照射下存活大约15分钟,而另一种属于Paramacrobiotus 属、带有红褐色斑点的水熊虫更强大,几乎对紫外线照射免疫。显而易见,团队偶然发现了一个新物种,他们暂时将其命名为“Paramacrobiotus BLR”。随后团队进一步增加4倍照射剂量,照射长达一个小时,发现仍约有60%红棕色水熊虫存活超过30天。相比之下,其他种类的水熊虫都在照射后的24小时内死亡。 ps:水熊虫已发现的种类约1300种,身体平时是透明无色的。但它们在进食后,体色会依据摄入的类胡萝卜素多寡后会呈现黄色、棕色、深红色或绿色等。 研究报告里如此描述:“这种神秘的水熊虫经过紫外线照射后,每天都会观察到它们的生命迹象——运动、产卵。另外经过紫外线照射和未经紫外线照射的BLR水熊虫,它们之间的产卵数、孵化率和孵化时间没有明显变化。”不过团队并不知道这里面的秘密是什么,直到有一天,团队碰巧将一根管子放在紫外线灯下,发现管子发出了蓝光。 蓝光的发现令团队精神一振,赶紧拿来倒立式荧光显微镜观察,惊讶地看到 BLR 水熊虫在紫外线照射时外表变成了蓝色。进一步研究后,原来是皮肤下的一组荧光色素充当“防护罩”,吸收了原本具有致命性的紫外线并将其转变为良性的蓝光。 后来团队进行了一个有趣的实验,他们提取了 BLR 水熊虫荧光色素转移到其他水熊虫以及线虫身上,然后再次将它们暴露于紫外线灯下。结果有了荧光色素的水熊虫如同装备了“盾牌”,存活率是那些没有荧光色素水熊虫的两倍多。 虽然确切的保护机制仍然未知,但团队怀疑BLR 水熊虫很可能进化出这种特殊的技巧来保护自己免受印度南部热带地区的高紫外线辐射的影响(印度南部热带地区的紫外线指数高达10,人类若在指数超过3时不加防护,轻则晒伤,重则引发皮肤癌)。 鲁迅可能没有说过:“那些杀不死你的,终将使你变得更强大。”个人觉得这句话是对水熊虫顽强生命力的最后诠释。虽然水熊虫属于正儿八经的地球物种,但它们在漫长岁月中所演化出的种种极端生存技能,与《三体》中的三体人类似,所以将其当成地球上的“三体人”一点也不为过。 -THE END-